From Opponent to Advocate

Three Decades (1958–1980) of Alfred Vanneste’s Ideas on African Inculturated Theology


  • Dries Vanysacker KU Leuven



African Theology, inculturation, universal theology, Vatican II, postcolonialism


In the debates starting in 1958 in Kinshasa, around a possible (or impossible) African theology, the Belgian theologian Alfred Vanneste played a central role. Based on an analysis of Vanneste’s own articles and papers in relation to contemporary African and European theologians, I argue that Vanneste’s opinion changed over time. Originally an opponent of an authentic African theology, he developed into an ardent advocate. In order to explore the different stages that led Alfred Vanneste to change his ideas on the subject, I will first describe the debates and ideas about developing an authentic “African theology” that took place between 1958 and 1968. After that, I analyze developments within theological discourses (1974–1980) that led Alfred Vanneste to change his opinion. I conclude by summarizing his theological turn from opposing to advocating an indigenous African form of theology, and by contextualizing this shift as a transition from colonial, pre-Vatican II thinking about indigenous theologies to the current day developments within intercultural theology.


Bontinck, Frans. 1986. “Le professeur Alfred Vanneste.” Revue Africaine de Théologie 10(20): 239–267.

Bühlmann, Walbert. 1963. Die Kirche unter den Völkern. Band 1: Afrika. Mainz: Matthias-Grünewald.

“Débat.” 1960. “Débat sur la ‘théologie africaine’.” Revue du Clergé Africain 15(4): 333–352.

De Haes, René. 1988. “Liminaire.” Revue Africaine de Théologie 12(23–24): 9–14.

Denis, Léopold. 1946. Elementa theologiae dogmaticae in usum cleri Congolensis tractatus apologeticus de vera religione. Mayidi: Séminaire.

Henry, Antonin-Marie. 1961. “Une ‘Théologie Africaine?’” Parole et Mission 12: 134–141.

Kamphauser, Erhard. 2005. “‘African Cry’ Remarks on the genesis of a contextual theology of liberation in Africa.” In African Identities and World Christianity in the Twentieth Century. Edited by Klaus Koschorke in cooperation with Jens Holger Schjorring, 77–100.Wiesbaden: Harrassowitz.

Komba, Jacob T. 1953. Die Frömmigkeit des heidnischen und christlichen Mngoni. Sankt Ottilien: EOS.

Mbombo, Dieudonné Mushipu. 2016. La théologie africaine. Le feu vert de Rome: une herméneutique des déclarations des souverains pontifes d’après le Concile Vatican II. Paris: L’Harmattan.

Medzo, Jérôme. 1962. “Le Christianisme est-il une culture universelle?” Tam-Tam 3–4: 7–22.

Morant, Adelrich. 1959. Die philosophisch-theologische Bildung in den Priesterseminarien Schwarz-Afrikas: aktuelle Fragen der Priesterbildung mit besonderer Berücksichtigung Kameruns (Nouvelle revue de science missionnaire. Suppléments, 8). Schöneck-Beckenried: Administration der Neuen Zeitschrift für Missionswissenschaften.

Mulago, Vincent. 1969. “Le problème d’une théologie africaine revu à la lumière de Vatican II.” Revue du Clergé Africain 24(3–4): 277–314.

N’Soki, K. 1979. “Genèse de l’expression ‘Théologie africaine’.” Telema, (lèvetoi et marche!). Revue de réflexion et créativité chrétiennes en Afrique 5(20): 43–57.

Ohm, Thomas. 1962. Machet zu Jüngern alle Völker. Theorie der Mission. Freibourg-im-Breisgau: Erich Wewel.

Poupard, Paul. 1992. “Culture et inculturation: essai de définition.” Seminarium 32(1): 22.

“Rapport.” 1968. “Rapport. Quatrième Semaine Théologique de Kinshasa.” Revue du Clergé Africain 23(5): 489–523.

Shimba, Gilbert & Kazadi, Richard. 2012. Initiation à la théologie Africaine. Paris: Edilivre.

Studer, Basile. 1961. “En quel sens peut-on parler d’une ‘théologie africaine’?” Revue du Clergé Africain 16(2): 105–129.

Tshibangu, Tarcisse. 1977. “Liminaire.” Revue Africaine de Théologie 1(1): 3–4.

Vanneste, Alfred. 1958. “Une Faculté de théologie en Afrique.” Revue du Clergé Africain 13 (3): 225–236.

———. 1960. “D’abord une vraie théologie.” Revue du Clergé Africain 15(4): 346–352.

———. 1969. “Théologie universelle et Théologie Africaine.” Revue du Clergé Africain 24: 324–336.

———. 1974. “Où en est le problème de la théologie africaine?” Cultures et développement. Revue internationale des sciences du développement 6: 149–167.

———. 1977. “L’actualité théologique en Afrique.” Cultures et développement. Revue internationale des sciences du développement 9: 631–650.

———. 1980. “La théologie africaine en route.” Cultures et développement. Revue internationale des sciences du développement 12: 325–346.



How to Cite

Vanysacker, D. . (2021). From Opponent to Advocate: Three Decades (1958–1980) of Alfred Vanneste’s Ideas on African Inculturated Theology. Interreligious Studies and Intercultural Theology, 5(1-2), 14–32.



African Theologies: Methodological Considerations for a Growing Field